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[이슈특집] 암호화폐 ‘1월 대폭락’ 그 후 

“잠시나마 ‘수저’ 바뀔 수 있다고 생각했는데···” 

문상덕 월간중앙 기자 mun.sangdeok@joongang.co.kr
원금 메우려 ‘초단타투자’에 고위험 투자처 찾아다녀…2030 ‘한탕주의’ 이면에 세대간 불평등 내재 지적도

올해 1월 암호화폐 시장은 대폭락장을 맞았다. 비트코인은 2월 초 660만원대까지 떨어지는 등 최고가 대비 75%까지 폭락했다. 순식간에 수익금을 탕진한 투자자들은 “죽고 싶다”고 호소하면서도 원금을 메워야 한다는 강박에 거래소 애플리케이션이 켜진 휴대전화를 쥐고 있었다.


▎암호화폐 투자자들로 붐비는 서울 시내 한 비트코인 거래소 고객센터. 대 폭락장 이후에도 원금 보전 미련에 휴대전화에 얼굴을 박은 채 고객센터 주변을 배회하는 사람들이 많다. / 사진:연합뉴스
"암호화폐 만드는 건 소스코드만 알면 프로그래머들한테 일도 아니에요. 공개된 블록체인 기술 소스에 그럴듯한 이름 붙이면 새로운 암호화폐가 만들어져요. ‘펌핑(pumping)’만 잘하면 몇 십 배 부풀리는 건 식은 죽 먹기예요.”

한 온라인커뮤니티에서 만난 대학생 A씨의 말이다. 컴퓨터공학을 전공하는 그는 친구들과 암호화폐 개발을 준비하고 있다고 했다. 블록체인 기술을 기반으로 한 암호화폐를 만들어 코인공개(ICO)를 하면 두둑한 투자금을 챙길 수 있다는 게 그의 구상이다. “그건 스캠(사기) 아니냐”는 물음에 A씨는 “시중에 나와 있는 암호화폐 중에 제대로 된 사업계획이나 비전을 갖고 운영하는 건 몇 개 없다”고 말했다. 자신도 코인이 상장되면 대박 칠 거란 기대를 갖고 신생 암호화폐에 투자했다가 사기를 당해본 경험이 있다고 했다. “어차피 국적도 모르고, 얼굴도 모르는 사람들한테 하는 거니까 별로 미안한 생각은 안 들어요.”

극히 일부에 지나지 않겠지만 ‘대박’을 좇아 암호화폐 투자에 뛰어드는 2030세대의 단면을 엿볼 수 있는 대목이다. 지난해 12월에는 신원이 밝혀지지 않은 고등학생이 비트코인에서 파생된 암호화폐를 개발하겠다고 예고했다가 사기극으로 밝혀진 적이 있다. 이른바 ‘비트코인 플래티넘(BTP) 사기사건’이다. 당시 개발진에 참여했다고 주장하는 고교생은 언론과 인터뷰에서 “고등학교 선후배와 개발팀을 구성해 실제로 새 암호화폐 개발을 추진했다”고 주장했다. BTP 개발 계획이 사기로 밝혀지면서 암호화폐 시장이 한때 폭락해 50조원의 시가총액이 증발했다.

앞서 법무부도 ‘가상증표(가상통화)의 문제점 및 해결 방안’이란 보고서를 통해 ‘블록체인은 이미 공개된 기술이라 6000만원이면 새 이름의 가상화폐를 만들 수 있다’고 분석했다. 누구나 만들어낼 수 있는 실체 없는 암호화폐가 수천억에서 수십조원 규모로 거래되는 현실이 사기에 가깝다는 취지다.

2000만원이면 암호화폐 뚝딱, ‘한탕주의’에 빠진 2030


▎박상기 법무부장관이 11일 오전 정부과천청사에서 열린 법조기자단 간담회에서 가상화폐, 수사권 조정 등 현안과 관련한 취재진의 질문에 답하고 있다. / 사진:연합뉴스
실제로 암호화폐를 만드는 것은 그리 어려운 일이 아니다. 지난해 ‘엑스바이더리움’을 개발한 류도현(37) 페이앤페이 대표는 “암호화폐는 기본적으로 로열티가 없기 때문에 젊은 사람들이 진입하기 쉬운 사업”이라며 “백서를 이해할 수준만 되면 비슷한 암호화폐를 쉽게 만들어낼 수 있다”고 말했다.

류 대표는 “실제로 개발업체에 의뢰하면 2000만원 정도로 ‘비트코인’급 암호화폐를 만들 수 있다”고 말했다. 그는 “기본 가격에 홈페이지 제작이나 전자지갑 구성 같은 옵션에 따라 가격이 추가된다”며 “다단계업자들이 접근해서 개발을 청탁하는 경우도 있다”고 설명했다. 요컨대 ‘양산형 암호화폐’가 나올 수 있는 환경이 마련돼 있는 것이다.

암호화폐를 만들어 부호(富豪)가 돼보겠다는 청년들의 허황된 욕구는 국내에서 암호화폐 열풍이 불어오기 시작한 2016년부터다. 자본과 기술장벽이 모두 높지 않아 컴퓨터에 익숙한 청년들의 구미를 당겼다. 기존의 암호화폐 개발자들이 블록체인 원리를 담은 백서를 인터넷에 공개하기에 가능한 일이다.

암호화폐로 거부가 된 외국 청년들의 성공담은 자극제가 됐다. 시가총액 기준 세계 2위 암호화폐인 이더리움을 만든 러시아계 캐나다인 비탈릭 부테린의 나이는 불과 23세다. 그가 보유하고 있는 이더(이더리움에서 쓰이는 암호화폐 단위)는 50만 개. 2월 13일 현재 시세를 기준으로 환산하면 한화 4940억원에 달한다.

암호화폐 운영업체 측은 암호화폐를 발행 전 개발비를 모금한다는 명목으로 투자자들에게 증표(token)를 나눠주고 투자금을 모은다. 업계에서는 ‘프리세일(pre-sale)’이라고 부른다. 올 1월 펼쳐진 폭락장(場) 전까지만 해도 ‘암호화폐는 무조건 오른다’는 기대심리가 있었기 때문에 증표는 무섭게 팔려나간다. 그러나 이렇게 투자받은 암호화폐 중 실제로 거래소에 등록돼 유통되는 것은 극소수다. 또 다른 개발자 이모(35) 씨는 “이런 암호화폐는 거래소 문턱도 못 밟는다. 업체만 돈 벌고 끝나는 것”이라며 업계 실태를 말했다.

금융위원회는 지난해 9월 국내 신규 ICO를 전면금지했다. 그러나 이씨는 대수롭지 않다는 반응을 보였다. 그는 “북유럽의 에스토니아에서 우회적으로 ICO하는 방향으로 계획을 잡고 있다”고 밝혔다. 에스토니아는 정부 차원에서 운영하는 ‘에스트코인(Estcoin)’을 발급하고 ICO까지 진행한다고 밝힐 정도로 암호화폐에 대해 관대한 것으로 알려져 있다.

30대에 직장을 그만두고 암호화폐 업계에 발을 들인 B씨도 직접 ICO를 준비하고 있다. B씨는 처음에는 비트코인 거래를 통해 암호화폐에 입문했다. 투자를 직접 해보니 암호화폐와 블록체인의 발전 가능성에 매료됐다. 직장을 그만두고 그가 처음 시도한 사업은 채굴장이었다. 암호화폐를 얻기 위해선 고도의 암호를 풀어내는 컴퓨터가 필요한데, 막대한 전기료와 소음 등 일반 가정에서 운용하는 것은 거의 불가능하다. 그래서 채굴자들은 공장에 비용을 주고 관리를 맡긴다. B씨는 자신의 채굴기 70대와 위탁관리하는 30대 등 100대의 채굴기를 두고 공장을 운영했다.

그러다 ICO가 돈이 된다는 생각에 직접 암호화폐를 개발하기로 마음먹었다. 그는 지금까지 나온 암호화폐와 전혀 다른 개념을 구상 중이다. B씨 역시 에스토니아에 법인을 만들었다. 페이퍼컴퍼니를 만드는 건 그리 어려운 일이 아니었다. B씨는 “코인을 팔고 ‘먹튀’하는 사기를 칠 생각은 없다”고 했다. 그는 “사업계획이 제대로 적중하면 아마도 손꼽히는 암호화폐로 성장할 수 있지 않을까 기대하고 있다”며 “아이디어만 있으면 얼마든지 사업자금을 모을 수 있다는 게 ICO의 가장 큰 매력이다. 비탈릭 부테린이 한국에서 나오지 말란 법이 없다”고 말했다.

‘하루는 장기투자’ 단타 유혹에 빠진 2030세대


▎구로와 가산디지털단지에는 암호화폐 개발업체가 밀집해 있다. 아파트형 공장건물이 빽빽이 들어선 가산디지털단지 전경.
하지만 여전히 대다수의 청년들은 거래소 매매를 통해 대박의 꿈을 좇는다. 거래소 매매는 시세에 따라 수익이 나거나 손실을 보는 것으로 주식 거래와 동일하다. 하지만 하루 상하한선(±30%)과 개·폐장 시간이 정해져 있는 주식거래와 달리 암호화폐 거래에는 상·하한선이 없다. 하루 만에 100%가 오를 수도 있고, 90%가 폭락할 수도 있다. 24시간 운영되기 때문에 중독성도 그만큼 강하다.

국가고시를 준비하는 노모(28) 씨는 1년간 짬을 내 아르바이트를 해서 모은 300만원을 지난 1월 초 리플에 투자했다. 현재 가치는 100만원이 채 안 된다. 노씨는 고시 공부는 뒤로 한 채 남은 돈으로 초단기투자에 뛰어들었다. 노씨는 “암호화폐 가운데 오르는 종목을 분 단위로 보고 있다가 돈을 넣은 뒤 3만~5만원 정도 벌면 나온다”며 “분 단위로 사고팔다 보니 공부에 집중할 수 없다”고 말했다. 노씨는 “올해 9월 시험에 또 떨어지면 부모님을 무슨 낯으로 뵐 수 있을지 암담하다”고 덧붙였다.

단타에 주목하는 최근 트렌드를 타고 단타 노하우를 제공하는 유튜브 강의도 인기를 끌고 있다. 유튜브 검색창에 ‘단타’만 검색하면 관련 강의가 쏟아져 나온다. 인기 유튜브 방송의 경우에는 동시 접속자 수가 1만 명을 넘기기도 한다. 해당 방송의 채팅창에는 “주식처럼 하면 되나” “어떤 코인이 단타에 좋으냐” “단타는 얼마나 집어넣고 시작해야 좋으냐” 등 남녀노소 가리지 않고 질문이 올라오는 모습을 볼 수 있다.

암호화폐 투자자들 사이에는 ‘1분은 단타, 한 시간은 중투(중기투자), 하루는 장투(장기투자)’란 말이 회자된다. 그만큼 단기 차익을 노리는 초단타매매가 극성을 부린다는 뜻이다. 주식투자에 넣었던 투자금을 모두 암호화폐로 돌린 한 투자자는 “주식투자는 시세변동이 크지 않고 장 마감시간이 있어서 초단타로 수익을 내기가 어렵지만 암호화폐는 흐름만 잘 타면 하루에도 수백 퍼센트의 수익을 내는 게 가능하다”고 말했다. “지금까지 수익을 보고 있느냐”는 물음에 그는 “전에는 재미를 좀 봤는데 요즘 많이 약간 손해를 본 상태”라고 했다.

시중의 증권업체 투자상담사 최모 씨는 “암호화폐 매매는 주식투자와 달리 위험성을 인식하지 않고 뛰어드는 경우가 많다. 주식의 경우 투자자의 성향에 따라 고위험 파생상품 이용이 제한돼 있는데 그보다 훨씬 더 위험한 암호화폐는 이런 규제가 없어 경험이 적고 충동적인 청년들이 손해를 보기 좋은 구조다”고 지적했다.

‘원금만 찾자’ 미련에 다시 암호화폐에 투기


▎법무부가 암호화폐 거래소 폐쇄를 추진하겠다고 밝힌 1월 11일 오후 청와대 홈페이지 국민청원 및 제안 코너에 규제 반대를 원하는 청원 글이 올라와 있다. / 사진:연합뉴스
1, 2월의 암호화폐 대폭락으로 인한 피해는 특히 건전한 투자 상식이 부족한 채 투기에 나선 2030세대에게 집중됐다. 암호화폐 업계는 약 300만 명의 국내 암호화폐 투자자 중 2030세대가 166만 명쯤 되는 것으로 추정하고 있다. 2030세대 전체 인구(1305만 명)의 12.8%에 해당하는 숫자다.

2600만원을 웃돌던 비트코인 가격은 2월 2일 심리적 저항선인 1000만원 아래로 추락한 데 이어 2월 6일에는 600만원대까지 떨어졌다. ‘대장’의 몰락에 나머지 모든 암호화폐들도 덩달아 폭락했다. 한때 수천, 수억 원을 벌었다는 성공담이 경쟁적으로 올라오던 온라인 커뮤니티마다 반토막 넘는 손실을 입었다는 넋두리가 쏟아졌다.

암호화폐 대폭락으로 극단적인 선택을 한 경우도 있다. 1월 21일 서울 한 주택에서 암호화폐에 1000만원가량을 투자했다가 실패한 것으로 추정되는 30대 회사원이 숨진 채 발견됐다. 같은 달 31일에는 부산에서 20대 대학생이 같은 이유로 우울증을 겪다 방 안에서 스스로 목숨을 끊었다. 암호화폐 가치가 연일 폭락하면서 극심한 우울 증세를 보이는 투자자가 늘고 있다는 방증이다.

대학생 김모(25) 씨는 암호화폐 투자에 실패한 뒤 극심한 불안과 우울증에 시달리고 있다. 그가 암호화폐 투자에 나선 계기는 TV에서 또래 청년이 비트코인이 8만원일 당시 투자해 현재 평가 자산이 280억원에 이른다는 이야기를 본 뒤부터다. 김씨는 지난해 6월 아르바이트 등으로 번 종잣돈 2500만원을 신종 암호화폐(알트코인)에 투자했다.

투자 초기 암호화폐 가격은 폭등했다. 투자금 2500만원이 며칠 만에 6000만원이 되고 한 달쯤 되자 1억원으로 불었다. 김씨는 부모님을 설득해 투자금을 4억원까지 불렸다. 집안의 전 재산이나 마찬가지였다. 몸이 불편하신 어머니에게는 “일 그만두시게 하고 건물을 사드리겠다”고 약속했다. 그러나 공교롭게도 4억원을 쏟아부은 지 며칠 지나지 않아 암호화폐 가격이 폭락했다. 정신을 차려 보니 총투자금 4억5000만원은 7000만원으로 줄어 있었다. 어머니가 한평생 한 푼 두 푼 모은 거금을 순식간에 날려버린 셈이다.

김씨는 “너무 힘들다. 내 자신을 죽여버리고 싶다”며 좌절했다. 최근까지 어머니가 김씨에게 “투자가 잘돼 가냐”고 물었는데 김씨는 “아무 걱정하지 마시라”는 식으로 거짓말을 할 수밖에 없었다. 그럴 때마다 김씨는 죄책감이 들어 어머니의 눈을 피했다. 그런데도 김씨는 “지금 잃은 원금을 메우려면 임금소득으로는 불가능하다”며 “결국 방법은 암호화폐밖에 없는 것같다”고 했다.

최근 암호화폐 폭락장이 길어지면서 엉뚱하게도 외제차 시장에도 불똥이 튀었다. 암호화폐 폭등장에서 미래 수익을 기정사실화하고 덜컥 고급 외제차 구입부터 하려던 이들이 손실이 커지자 계약을 취소하는 사례가 이어지고 있는 것이다.

휴대전화 대리점에서 근무하는 강모(29) 씨는 지난해 12월 초 주변의 권유로 리플에 투자했다가 1000만원이 한달 사이 스무 배 불어나는 신세계를 경험했다. 강씨는 당장 8000만원 상당의 독일 B사의 고급 세단을 구매했다. 그러나 정부의 암호화폐 거래소 폐지 시사 등으로 리플의 가격이 급락했다. 강씨의 투자금은 현재 3000만원대로 줄었다.

그는 급하게 외제차 딜러에게 연락해 주문을 취소했다. 상상 속에 잠시 다녀간 외제차가 그의 머릿속을 지배했다. 직장에서도 넋이 나간 채 휴대전화 속 암호화폐 애플리케이션만 들여다보고 있다. 그는 “잠시나마 수저가 바뀔 수 있다는 생각에 욕심을 부렸다. 폭락하기 시작했을 때 바로 손절을 냈어야 하는데 왜 끝까지 버텼는지 원망스럽다”고 말했다. 그는 자기 주변에서만 외제차를 취소한 지인이 두 명은 된다고 덧붙였다.

막대한 원금 손실은 투자자들을 다시 암호화폐로 불러들인다. 투자중독 상태에 빠지는 것이다. 임정님 한국도박문제 관리센터 예방교육과 과장은 “도박과 달리 암호화폐는 합법적 투자라는 면에서 중독이라고 인지하지 못하는 경우가 많아 치료를 시작하기까지 오랜 시간이 걸린다”며 “그만큼 중독이 심각한 수준으로까지 진행된 경우가 많아 치료 기간도 오래 걸린다”고 진단했다.

2월 13일 현재 비트코인 시세는 며칠째 1000만원 내외에서 횡보하고 있다. 과거와 같이 드라마틱한 수익률(또는 손실률)이 발생하지 않고 있는 상황이다. 이에 만족하지 못한 투자자들은 암호화폐가 아닌 다른 고위험 투자처로 눈을 돌리기도 한다.

회사원 김모(31) 씨는 1월 대폭락장에서 비교적 빨리 발을 빼 투자 수익금 2000만원 가운데 1800만원을 보전할 수 있었다. 김씨는 현재 이를 투자할 코스닥 종목을 찾고 있다. 펀드 가입을 권유받기도 했지만 7~8% 수준으로 설정된 펀드의 목표수익률을 보고 성에 차지 않았다. 그는 “암호화폐로 원금의 100배를 벌었다는 이야기를 하도 들으니 펀드 수익률이 너무 낮다는 생각이 들었다”며 “내가 직접 변동 폭이 큰 종목을 골라 매매할 계획”이라고 전했다.

“암호화폐는 끝물…태양광으로 갑니다”


▎공무원 준비생들 사이에서는 암호화폐에 투자했다가 돈과 시간을 모두 잃었다는 소문이 흉흉하게 돈다. 서울 노량진의 한 고시원에서 식사를 하고 있는 학생 모습.
암호화폐 개발자 이씨는 업종 변경을 생각하고 있다. 이씨는 “이번에 ICO를 통해 벌 수 있는 만큼 벌고 나면 암호화폐 판을 뜰 것”이라고 잘라 말했다. ‘그러면 어디로 갈 거냐’는 물음에 이씨는 “어차피 암호화폐는 끝물”이라며 “정부 시책으로 신재생에너지 쪽에 판이 생기고 있다”고 답했다. 이어 그는 한 신재생에너지 업체의 기사를 보여주며 “지금 이 회사의 주식이 2000원인데 내년에는 3만원까지 오를 것”이라고 기대했다. 암호화폐 열풍의 끄트머리에서 새로운 ‘거품’이 꿈틀대고 있었다.

2030세대가 암호화폐에 열광하는 현상에 대해 전문가들은 ‘유리천장에 갇혀 있는 현실에 대한 반감과 해방욕구가 뒤섞인 것“이라고 진단한다. 지난해 12월 28일 청와대 국민 청원 홈페이지에 올라온 [가상화폐 규제반대] 청원의 제목은 ‘정부는 국민들에게 단 한 번이라도 행복한 꿈을 꾸게 해본 적 있습니까?’였다. 이 청원은 게시된 지 18일 만에 참여자 수 20만 명을 넘어섰다. 박상기 법무부 장관이 1월 11일 “암상화폐 거래소 폐지를 목표로 하는 법무부 안(案)을 마련했다”고 말한 뒤 암호화폐가 폭락하자 투자에 참여한 젊은 세대의 분노가 한순간에 폭발한 것이다.

청원자는 “암상화폐로 인해 ‘내 집 하나 사기도 힘든 대한민국에서 어쩌면 집을 살 수 있을지도 모른다’는 꿈을 꿨다”며 “정부 당신들이 바라보는 세상과 우리 국민들이 바라보는 세상은 다르다”고 주장했다. 실제 한국갤럽이 실시한 1월 셋째 주 여론조사에서 전체 응답자의 5%가 ‘암상화폐’를 가장 유리한 재테크 방법으로 꼽았다.

심영섭 대구사이버대 상담심리학과 교수는 “사람들이 분노를 표현하는 것은 자신의 분노가 정당하다고 느끼기 때문”이라고 분석한다. 전상진 서강대 사회학 교수는 “신분 상승이 갈수록 어려워지는 신분제·계급사회의 문제를 지적하고 있다”며 “분노의 대상이 기득권을 공고히 하고 있는 기성세대라는 점에 주목할 필요가 있다”고 부연했다. 기성세대가 기득권을 누리면서 자신들에게만 도덕성을 요구하는 건 불공정하다는 생각이다.

최근 잇따라 드러나는 채용비리가 단적인 사례다. 금융감독원이 1월 26일 발표한 은행권 현장검사 결과에 따르면 거래처 자녀나 지인 명단을 별도로 관리하면서 면접점수를 조작하는가 하면, 인사담당 임원이 자녀의 면접시험에 면접 위원으로 참여하기도 한 것으로 밝혀졌다. 적발된 곳은 우리·KB국민·신한·하나은행 등으로 취업준비생들이 선망하는 은행이 망라됐다. 강원랜드의 경우 2012년 한 해 동안 채용한 신입사원 중 무려 95%가 외부 청탁에 따른 것으로 드러나기도 했다.

하지만 사회의 불평등을 명분 삼아 암호화폐를 투기 수단으로 활용해 신분상승을 꿈꾸는 것은 경계해야 한다고 지적한다. 전 교수는 “암호화폐를 신분 상승의 마지막 기회로 보는 건 ‘다단계를 통해 신분 상승한 사람이 있으니 다단계 전공을 대학에 설치하라’는 주장과 동격”이라면서도 “정부의 미숙한 대처와 함께 교육·취업·주거 등 청년들을 분노하게 만드는 사회적 기제들에 대해서는 진지하게 접근해야 할 필요가 있다”고 강조했다.

- 문상덕 월간중앙 기자 mun.sangdeok@joongang.co.kr

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201803호 (2018.02.17)
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